16 juillet 2015

Tout s'explique

La mission New Horizons dévoile Pluton

Qu’a découvert la sonde ?

La Nasa a dévoilé hier de nouvelles images en haute définition de Pluton, après son survol par la sonde New Horizons. L’agence spatiale américaine a commenté les clichés de la petite lune Hydra, de son plus grand satellite Charon, avant de finir sur Pluton elle-même. Les photos dévoilent des montagnes de glace hautes de 3 500 mètres, mais aussi l’absence de cratères. Les scientifiques de la Nasa ont indiqué que ces observations permettaient d’affirmer que la surface était jeune et géologiquement active.

Quel est l’objectif de la mission ?

Lancée en 2006, New Horizons a pour but d’étudier Pluton et ses satellites. C’est la première mission à explorer la région la plus éloignée du système solaire. New Horizons s’inscrit dans le cadre d’un programme baptisé New Frontiers, dont l’objectif est d’effectuer une exploration scientifique fouillée des planètes du système solaire avec des sondes spatiales d’un coût inférieur à un milliard de dollars. En 2007, New Horizons a frôlé la planète Jupiter. Elle a ainsi envoyé des images en haute définition de la plus grosse planète de la galaxie.

Pourquoi Pluton n’est plus une planète ?

Quand New Horizons a été lancée, Pluton était encore considérée comme la neuvième planète du système solaire. Mais en 2006, l’Union astronomique internationale (UAI) a modifié la définition du statut de planète et jugé que l’astre ne répondait pas à celle-ci. Pluton est en orbite autour du Soleil et dispose d’une forme sphérique, mais ne remplit pas une troisième condition : elle n’a pas « nettoyé » son orbite en s’assemblant avec les astres gravitant autour d’elle. L’UAI a alors imaginé un nouveau statut de « planète naine » pour les astres ne répondant qu’aux deux premiers critères. Alan Stern, le responsable de New Horizons, milite pour réinstaller Pluton dans la liste des planètes.